Un tableau de Rembrandt perdu au bout du monde ?

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Jun 01, 2023

Un tableau de Rembrandt perdu au bout du monde ?

La nouvelle a été rapportée pour la première fois par El diario del fin del mundo, le journal local d'Ushuaia, en Argentine, la ville la plus méridionale du monde : l'un de ses habitants notables avait découvert un monument datant du XVIIe siècle.

La nouvelle a été rapportée pour la première fois par El diario del fin del mundo, le journal local d'Ushuaia, en Argentine, la ville la plus méridionale du monde : l'un de ses habitants notables avait découvert un tableau du XVIIe siècle dans un marché aux puces. La peinture baroque représentait une scène biblique et pourrait valoir des centaines de millions de dollars. Liu Zhijiang, un homme d'affaires chinois qui partage son temps entre l'exploitation d'un colossal navire de transformation du poisson et la collection d'œuvres d'art, n'avait aucun doute : c'était un Rembrandt perdu et il pouvait le prouver. La nouvelle s’est répandue dans le reste du monde. Que faisait un tableau du grand maître hollandais au bout du monde en Patagonie ?

Liu Zhijiang est né il y a 55 ans à Jinan, en Chine, une ville située à environ 400 kilomètres au sud de Pékin. Le petit homme, animé et poli, parle un espagnol rapide avec un fort accent argentin qui reflète le fait d'avoir vécu la moitié de sa vie à la campagne. Après avoir étudié l'ingénierie de la pêche en Chine, Liu a vécu quelques années dans les îles Canaries et a travaillé sur des bateaux de pêche au large des côtes marocaines. Il a atterri dans le sud de l'Argentine en 1994. « J'ai vu Ushuaia grandir au fil des années », a-t-il déclaré. « Quand je suis arrivé, la ville comptait 20 000 habitants et pratiquement pas de maisons. Elle compte désormais plus de 80 000 personnes. J'ai vu huit gouvernements provinciaux aller et venir, et j'y suis toujours.

Liu reçoit son exemplaire quotidien d'EL PAÍS livré à son bureau du centre-ville de Buenos Aires, où nous nous rencontrons pour parler de sa découverte. Nous sommes fin avril, en pleine crise économique intense et persistante. L'inflation d'une année sur l'autre atteint 104 % et le gouvernement argentin se démène pour exporter des dollars afin de freiner la chute libre du peso. Liu est président de Prodesur, une entreprise de pêche industrielle comptant 200 employés et un navire de 325 pieds (100 mètres) qui pêche dans les eaux argentines et fabrique du surimi (une pâte de poisson hachée souvent appelée imitation de crabe) destinée à l'exportation. Il est à Buenos Aires pour rencontrer des représentants du ministère de l'Agriculture, de l'Élevage et de la Pêche et a pris le temps de nous montrer une partie de sa collection d'art. Dans son bureau se trouvent une vingtaine de tableaux, quelques objets en porcelaine chinoise, des figurines en ivoire et son dernier trésor posé au sol : une toile non encadrée entre deux épaisses feuilles de polystyrène.

La scène de l'Ancien Testament de Jacob et Rachel au puits a fasciné Liu lorsqu'il l'a vue pour la première fois dans une galerie d'art de San Telmo à Buenos Aires. "Une vieille connaissance commerciale m'a appelé et m'a dit qu'il l'avait acheté à une famille allemande qui avait désespérément besoin d'argent", a déclaré Liu. « C'était très sale et ça n'avait pas l'air bien. Mais l'expression du visage de Rachel m'a captivé : elle a une aura spirituelle », a-t-il déclaré.

Liu dit qu’il l’a acheté pour 20 000 $ et qu’il a passé des mois de confinement pandémique à contempler le tableau. Le regard de Rachel sur son futur mari a inspiré Liu à écrire un roman sur un jeune couple dont la chance tourne lorsqu'ils trouvent un Rembrandt dans l'une des galeries d'art autour du marché aux puces d'antiquités de San Telmo. Il recherche désormais une société de production pour transformer son roman en film. Il a également donné le nom du tableau à l'un de ses projets de développement immobilier à Ushuaia. Mais son projet le plus ambitieux est de construire un musée à Ushuaia l'année prochaine. Le tableau qu'il a découvert à San Telmo sera la pièce maîtresse de la collection du musée de 200 tableaux et 300 objets d'art que Liu a achetés au fil des années à Buenos Aires.

Aucun expert n'a certifié que le tableau est un Rembrandt. Le maître hollandais décédé sans le sou en 1669 a laissé une vaste œuvre qui a occupé les experts en art pour tenter d'établir quels sont les Rembrandt et lesquels ont été peints par des étudiants et des imitateurs. En 1968, le gouvernement néerlandais a financé le projet de recherche Rembrandt pour examiner un catalogue des années 1930 répertoriant plus de 600 pièces du maître. Le dernier consensus d'experts est que Rembrandt a créé environ 350 peintures et des centaines de dessins. Il a également enseigné à des étudiants et à des apprentis, ce qui a donné lieu à des centaines d'œuvres mal attribuées, de contrefaçons et de fraudes.